Число женщин, решивших связать свою профессиональную жизнь с научной деятельностью, по-прежнему невелико. Одних пугает серьезная конкуренция со стороны мужчин, другие же боятся, что насыщенная исследовательская деятельность не оставит времени на семейную жизнь. Однако многие успешные женщины-ученые своим примером доказывают, что, вопреки распространенным стереотипам, представительницы слабого пола могут многого добиться в науке без ущерба другим сферам жизни. К их числу можно смело отнести профессора факультета химической инженерии Стэнфордского университета Женан Бао, которая в этом году стала одним из триумфаторов программы L’Oréal-ЮНЕСКО «Для женщин в науке». Корреспондент Woman.ru встретился с Женан накануне церемонии награждения и узнал о ее инновационном открытии, которое изменит мир к лучшему.

Американка китайского происхождения Женан Бао, кажется, всегда знала, кем хочет стать. Она родилась в семье профессоров, которые преподавали физику и химию в престижном Нанкинском университете, и с детства бывала в лабораториях, где и зародилась ее любовь к химической инженерии. В науке Женан уже больше 20 лет — за это время она написала более 400 научных работ и создала свою лабораторию при Стэнфордском университете, в которой под ее началом трудятся несколько десятков талантливых студентов и аспирантов.

Вместе со своей командой Бао создает уникальные полимерные материалы. Одно из последних открытий — электронные материалы, имитирующие кожу.

В обозримом будущем изобретение Женан Бао может существенно улучшить качество жизни людей с протезами — ведь они вновь смогут осязать. Эта инновация не осталась незамеченной международным научным сообществом и профессор Бао стала одной из пяти женщин-ученых, которых в 2017 году отметили на церемонии L’Oréal-ЮНЕСКО «Для женщин в науке».

Женан рассказала нам об особенностях своего изобретения, а также о том, почему в мире до сих пор так мало женщин-ученых.

Woman.ru: Профессор Бао, как вы считаете, по какой причине лишь немногие современные женщины связывают свою жизнь с научной деятельностью?

Женан Бао: В обществе женщин до сих пор окружают социальные барьеры — нас частенько не воспринимают всерьез и просят доказать, что мы нисколько не слабее мужчин. Я заметила, что многие вчерашние студентки не готовы к таким вызовам. К тому же девушки боятся, что, начав научную деятельность, они не смогут посвящать достаточно времени семье — все-таки исследовательской работе нужно уделять очень много внимания. Однако своих студенток я всегда стараюсь мотивировать заниматься наукой дальше: многие из них еще во время учебы обзаводятся семьей, рожают детей, но это нисколько не отвлекает их от научной деятельности. Я считаю, что если правильно организовать свой график, ни одна из сфер жизни не пострадает. У меня, например, у самой двое детей.

Woman.ru: Да, без навыков тайм-менеджмента тут не обойтись. Женан, расскажите, пожалуйста, подробнее о своем изобретении. Когда вы начали работу над ним?

Ж. Б.: Когда мне предложили работу в Стэнфордском университете, я решила, что нужно расширить горизонты моей исследовательской работы и создать что-то такое, что могло бы помочь людям, улучшить их жизнь. Именно поэтому я задумалась о создании гибкого материала, напоминающего кожу. Еще, конечно, предстоит немало работы, но старт положен, и первые результаты меня радуют.

Woman.ru: И как функционирует полимерная кожа?

Ж. Б.: Искусственная кожа, само собой разумеется, должна быть эластичной и мягкой. Однако до недавнего времени все проводящие электричество материалы были жесткими и негнущимися. Поэтому нам пришлось приложить немало усилий, чтобы разработать абсолютно новый материал. Кроме того, перед нами стояла задача сделать так, чтобы он был «чувствителен». Для этого мы создали крошечные сенсоры, которые реагируют на прикосновение и химическую стимуляцию. Эти сенсоры необходимы для передачи сигналов в мозг.

Woman.ru: А будет ли такая кожа ощущать тепло и холод, да и вообще перепады температуры?

Ж. Б.: Да, полимерная кожа будет реагировать на температуру. Мы создали материал, электропроводность которого меняется в зависимости от температуры.

Woman.ru: Получается, что полимерная кожа едва ли будет отличаться от обычной человеческой кожи?

Ж. Б.: Я мечтаю, что со временем так и будет, пока же различия есть из-за технических особенностей полимерной кожи. Сделать так, чтобы сенсоры, реагирующие на прикосновение, слаженно работали, очень непросто. Мы постоянно разрабатываем новые типы сенсоров. Внешне же мы стараемся сделать искусственную кожу максимально похожей на человеческую. Во-первых, она легко растягивается. Во-вторых, материал имеет способность самовосстанавливаться после повреждений.

Woman.ru: Звучит фантастически! Расскажите, пожалуйста, станет ли эта технология общедоступной?

Ж. Б.: Для создания искусственной кожи мы используем пластиковые материалы. Поэтому очень надеюсь, что в обозримом будущем его производство можно будет поставить на поток. Но пока мы находимся на стадии разработки, так что о выходе на широкий рынок говорить еще очень рано.

Woman.ru: Над чем вы трудитесь в настоящее время?

Ж. Б.: Я и моя команда сейчас сосредоточены на совершенствовании сенсоров. Мы пытаемся сделать их размеры еще меньше, но при этом сохранить все их возможности. Еще так много предстоит сделать, но уверена: мы на правильном пути.