Жила-была одна Прекрасная Дама. Жила она в красивом замке на берегу реки Блестянки. Впрочем, красивым он был только снаружи, внутри же можно было легко затеряться в выложенных камнем коридорах и переходах, запутаться в малюсеньких комнатках, бродить по лестницам и наконец угодить на кухню, где повара жарят на вертелах перепелов, а поварята моют гигантские кастрюли. А иной раз, если не повезет, заплутать, и попасть в подвал, где навалена забытая с прошлого года гнилая капуста и картошка.

Наша Прекрасная Дама жила в комнатке на самом верхнем этаже замка. Из окошка этой комнаты она смотрела, как во дворе суетятся стражники, а повара торгуются, закупая у приехавших в замок крестьян птицу и мясо. Из этого окна наблюдала, как барон отправлялся на охоту, сидя на белом жеребце, покрытом малиновой попоной. Барона всегда сопровождала нарядно разодетая свита и свора собак. В это же окошко дама взмахивала по вечерам белым платочком, подавая сигнал своему Рыцарю (а вы, конечно, знаете, что в средние века у каждой уважающей себя дамы был рыцарь), и он быстро бежал по коридорам, лестницам и переходам, и появлялся в ее укромной комнатке, чтобы до утра предаваться нежнейшим разговорам и чтению стихов, посвященных, конечно же ей - Прекрасной Даме.

Время шло, Рыцарь читал стихи, Прекрасная Дама утирала катящиеся по щекам от умиления слезинки вышитым батистовым платочком и была совершенно счастлива. Однако через некоторое время она начала замечать, что Рыцарь стал задерживаться, и появляться не сразу после того, сигнального взмаха платочком, а через некоторое время. Время опоздания могло быть совсем маленьким, а могло и доходить до нескольких часов. Бывало даже, что за окном начинало светать, Дама в слезах, на этот раз уже горьких, гасила свечу, и тут наконец врывался ее Рыцарь, быстро бормотал наскоро сложенное четверостишие, целовал даму в лоб и вновь исчезал. Она же, совершенно обессиленная, падала в постель и с горя спала все утро и весь день, опаздывая на процедуру умывания, завтрак и обед. Барон и Баронесса выражали свое недовольство, а остальные прекрасные дамы шушукались и тихонько подсмеивались. Положение становилось совершенно невыносимым.

В тот вечер Рыцарь пришел в комнатку Прекрасной Дамы довольно-таки рано. И она сразу же решила этим воспользоваться и поставить все точки над i.
- Благороднейший Рыцарь, не скажете ли Вы мне, почему Вы столь часто стали задерживаться перед визитом ко мне? Неужели вы охладели к своей Прекрасной Даме?

- Почему это охладел? - почесал затылок Рыцарь. - Я же пришел. Сразу же, как только ты махнула платочком. А ты недовольна. Вечно вы, женщины, недовольны, - и он махнул рукой и вышел за дверь.

- Я довольна, я очень довольна! - отчаянно закричала Прекрасная Дама, но ей уже никто не ответил.

Она плакала всю ночь, а на следующее утро вновь проспала завтрак и обряд умывания, за что получила строгое замечание от третьего подавальщика полотенец. Третий подавальщик полотенец был очень высокородным дворянином в летах, и его раздражали всякие мелочи. Прекрасная Дама растерялась, и по щекам ее покатились слезинки.

- Ах, боже мой! - воскликнул подавальщик полотенец. - Простите меня, с утра я обычно сердит. Барон очень требователен и заставляет меня приносить ему самые лучшие полотенца, а где мне взять лучшие, если все, что были, уже давно обветшали и даже не поддаются штопке.

- Нет-нет, - пробормотала Прекрасная Дама, - Я плачу не из-за вас.

- Тогда, наверное, из-за Рыцаря! - догадался дворянин. - Чем же расстроил вас этот негодник?

- Он приходит ко мне так поздно. Он все время задерживается. Он где-то пропадает целыми ночами, а я не знаю, где! - и она заревела белугой.

- Ах, душечка, не стоит из-за этого так расстраиваться! В следующий раз просто спросите, где это он бывает по вечерам, пока не приходит к вам.

- Просто спросить и все? - удивилась Прекрасная Дама.

- Ну конечно. Мы, мужчины, очень просты, нам неведомы ваши женские хитросплетения.

Прекрасная Дама утерла слезы и стала ждать вечера. Когда солнце уже садилось, она высунулась из окошка, и, увидев своего Рыцаря, отчаянно замахала ему платочком. Рыцарь в раздумье стоял и смотрел вверх. Затем он кивнул и быстрыми шагами пошел в сторону одной из многочисленных лестниц во внутренние покои. Когда через несколько часов он появился, наконец, в комнатке Прекрасной Дамы, она повела себя уже по-другому, нежели в предыдущую ночь. Она выслушала его стихи, вытерла слезинки умиления со щек кружевным платочком, и нежно спросила,

- Благороднейший Рыцарь. Не будете ли вы так милостивы, что скажете мне причину небольшой задержки вашего визита ко мне?

- Сказать, почему я задержался? - спросил Рыцарь.

- Совершенно верно, именно это я была бы счастлива узнать.

- Все очень просто, - сказал Рыцарь. - Сначала я пошел по лестнице в верхние покои, но это оказалась лестница в покои барона, я тут же свернул на лестницу, ведущую вниз, и попал на кухню. Из кухни я случайно попал в подвал, а потом очень долго выбирался по боковым лестницам. И вот наконец - я у ваших ног!

- Вы очень настойчивы, - сказала Прекрасная Дама. - И я счастлива, что вы наконец до меня добрались.

И они вновь принялись ворковать как голубки. Несколько вечеров Рыцарь являлся в комнатку Дамы довольно-таки рано, но потом опять все пошло по-старому.

Как же так? - спрашивала себя Прекрасная Дама. - Почему он иногда приходит быстро и туда, куда надо, а иногда - теряется? Что заставляет его ходить по разным комнатам. И не засиживается ли он в комнатах других Дам, читая стихи для них?

Страшная догадка поразила Прекрасную Даму. Вот из-за чего хихикают и шепчутся остальные дамы за столом в ее присутствии. Он обманывает ее! И она решила все выяснить сама. В этот вечер, взмахнув платочком, она не осталась сидеть в своей комнатке, а ринулась по переходам замка. Влюбленная женщина, воистину, способна на многое. Прекрасная Дама вихрем проносилась по коридорам, заглядывая во все дверные щелочки, - не увидит ли она неверного возлюбленного? Прислушивалась ко всем звукам - не услышит ли его, декламирующего стихи другой?

И вот, когда она уже почти спустилась в покои нижнего этажа, внимание ее привлекли голоса, доносящиеся из-за тяжелой дубовой двери. Ей почудился там голос ее Рыцаря. Тихо-тихо она приотворила дверь на самую узенькую щель, какая только позволяла бросить взгляд в комнату. И увидела сидящих за столом стражников, и вместе с ними - своего Рыцаря! Пьющего вино! Смеющегося во весь голос! Восклицающего - А мы вас - дамой треф, да-с! Знал бы прикуп - жил бы в Баден-Бадене!

У Прекрасной Дамы подкосились ноги, и она сползла на холодный каменный пол. Он каждую ночь уходит играть в карты. Вот мерзавец! Он бессовестно ей лгал, что теряется в переходах. На самом деле сидел и расписывал пульку и с кем - со стражниками!

Затем она нашла в себе силы встать и побрести в свою маленькую комнатку, подумывая по пути, не броситься ли ей из окна главной башни прямо в реку Блестянку. К счастью, она передумала. Прекрасная Дама проплакала всю ночь и опять опоздала на умывание и на завтрак. После обеда к ней подошел третий подавальщик полотенец и спросил,

- Что, опять какая-нибудь неприятность?

- О да! - воскликнула Дама. - Он солгал мне! Он каждую ночь играет в карты со стражниками, а мне сказал, что в темноте блуждает по переходам и никак не может попасть в мою комнату.
-
- Его тоже можно понять, - резонно сказал третий подавальщик полотенец. - Игра в карты со стражниками - не самое романтическое занятие, о котором стоит сообщать своей Прекрасной Даме.

- Но почему? Почему вместо того, чтобы сидеть со мной и читать мне стихи, он сидит с этими мерзкими стражниками и пьет вино? Почему он приходит ко мне все позже, и задерживается все реже?

- Дорогая дама, - ответил третий подавальщик, - мужчины - простые существа. Со временем им все наскучивает. Тебе нужно взбодрить ваши отношения, освежить их.

- Каким именно образом? - спросила Прекрасная Дама.

- Ну это вам, женщинам, лучше знать. Но я полагаю, что, во-первых, тебе нужно менять почаще прически и цвет губной помады. Во-вторых, одеваться более смело, опускать корсет пониже, затягивать его в талии посильнее, а в груди - послабее. На щеку можно прикрепить мушку. В-третьих, пытайся сама развлечь его. Научись играть на арфе, например. Вышей крестиком имя его любимой лошади. Нарисуй его портрет. Зажги за столом три свечи вместо двух. В четвертых, - путь женщины к сердцу мужчины, как говорят, лежит через желудок. Приноси каждый вечер кусочки с баронской кухни, и повкуснее. И, наконец, будь сама поактивнее в любви. Например, сочини стихи для него. Мужчинам это нравится. Мы любим талантливых женщин.

- Ах, большое тебе спасибо, милый и добрый подавальщик полотенец! - воскликнула обрадованная Прекрасная Дама, поцеловала его в щеку и быстро убежала, повторяя про себя - Во-первых, во-вторых, ….

Вечером она утянула корсет в талии и слегка распустила его под грудью, накрасила губы, прилепила мушку, красиво, с виньетками, написала на листе бумаги имя любимой лошади Рыцаря, принесла из баронской кухни кусочек баранины и сочинила стихи. В тот вечер ее возлюбленный явился заполночь. Лицо его было бледно. Он не заметил мушки на щеке Прекрасной Дамы, листок бумаги с именем лошади случайно выбросил в мусорную корзинку, отказался от кусочка баранины, сославшись на сытый ужин, и устало откинулся на стул. Впрочем, стихи, посвященные его особе, он принял вполне благосклонно. Некоторое время они ворковали, как голубки, а потом Рыцарь посетовал на усталость и ушел.

Дама убедила себя, что это не было окончательным провалом, постаралась выспаться, и на другое утро успела к обряду умывания и завтраку.

- Я же говорил, что все удастся, - шепнул ей за столом третий подавальщик полотенец. - Такие уж мы мужчины, существа простые.
Дама таинственно улыбнулась.

Утро было солнечным, и барон собрался на охоту.
- А возьмите и меня! - неожиданно сказала Прекрасная Дама.
- Почему бы и не взять, - улыбнулся Барон. - Езжайте с нами. Я распоряжусь оседлать Ласточку.

Ласточка была чудесной молодой лошадкой, и Прекрасная Дама полюбила ее сразу же, как только увидела. Они отправились в лес, и там Прекрасная Дама поразилась, как много она позабыла, сидя в мрачном каменном замке. Синеву неба, пряные запахи опавших листьев, высокие стволы деревьев, крошечные капельки ягод в зеленой траве. Она наслаждалась свободой и воздухом. Лошадка ровно бежала рысью, а Прекрасная Дама почувствовала себя невероятно счастливой. Она радостно разговаривала со спутниками, и даже заметила на себе взгляды других рыцарей. Конечно, они ее совершенно не интересовали, ведь она была совершенно предана своему Рыцарю, но, тем не менее, ей было приятно.

Вернувшись в замок, она с аппетитом поужинала, и рано легла спать. От усталости она даже позабыла взмахнуть платком из окошка, и Рыцарь, не получив приглашения, не пришел ночью.

Утром Прекрасная Дама проснулась рано. Солнце еще только выходило из-за гор, и она увидела как прекрасны эти голубые горы, поля, освещаемые первыми лучами солнца, лес, с золотящимися верхушками деревьев. Восхитившись красотой, она позвонила в колокольчик и потребовала, чтобы ей немедленно принесли бумагу и краски. Затем Прекрасная Дама села рисовать. В этот день она опять опоздала к завтраку, но зато она спустилась к ужину и преподнесла барону прекрасную картину, только что написанную. На картине был изображен сам барон, баронесса и несколько дворян - на лошадях - около леса. На рассвете. Эта картина была невероятно хороша. Барон с баронессой обняли художницу и поцеловали, а остальные дамы глядели на нее с некоторой завистью. В этот вечер Прекрасная Дама очень устала и сразу же после ужина заснула.

На следующее утро барон объявил о том, что намеревается дать бал. И пригласить барона - соседа. Решив поразить соседа своим величием, богатством и роскошью, он решил хорошенько подготовиться. Были заказаны новые скатерти на столы, новые блюда, новые льняные полотенца. А главное - в лавках накуплена всякая блестящая дребедень для декорирования залы. Прекрасную Даму, как обладающую лучшим художественным вкусом, попросили руководить украшением комнат. Дама была счастлива. Она летала от стены к стене, от работника к работнику, и просила их развешивать все - таким манером. Нет, - впрочем, - таким манером. Пожалуй, нет, - лучше - вот так.

Вечером Прекрасная Дама вспомнила, наконец, о своем Рыцаре и взмахнула белым платочком. Он тут же взбежал по лестнице и оказался в ее комнате.

- Ах, дорогая Прекрасная Дама, вы совсем обо мне забыли! - с горечью воскликнул он.

- Ну конечно, я не забыла вас, драгоценный мой Рыцарь! Просто на меня свалилось столько дел! Эта подготовка к балу отнимает все мои силы!

- Неужели у вас даже нет сил, чтобы выслушать мои стихи?

- На ваши стихи у меня всегда есть силы! - ответила Прекрасная Дама. И она с большим удовольствием слушала своего Рыцаря, одновременно думая про себя, - Так… 13 ярдов тесьмы золотой, 4 ярда с гарусом, в маленький зал нужно шторы…

После чтения стихов они еще некоторое время поворковали как голубки, а затем Прекрасная Дама отправила Рыцаря спать, ибо с утра ей предстояло множество дел.

Бал прошел прекрасно. Убранство залов поражало взгляд сочетанием изысканного вкуса и роскоши. Гости были очень довольны. Все благодарили Прекрасную Даму, которая кроме всего прочего еще наняла оркестр, организовала ужин, игру в фанты и танцы. Барон поцеловал ей руку, а баронесса - обняла: "Теперь я знаю, кто будет организовывать нашу благотворительную ярмарку в этом году! - сказала она. - И к тому же, милая Дама, попрошу вас использовать свои художественные таланты и нарисовать несколько портретов для нашей фамильной галереи".

С тех пор день Прекрасной Дамы был расписан по часам. Часть дня она посвящала искусству, часть дня - организации всевозможных праздников, в оставшееся время разъезжала в карете по друзьям и подругам, которых у нее образовалось великое множество. В каждом доме ей были рады и угощали самым вкусным, что имелось на кухне. Она была счастлива, когда ей удавалось улизнуть из замка и покататься часик другой на любимой лошадке, Ласточке.

Что же касается Рыцаря… Им удалось договориться. Иногда Рыцарь оправлялся расписать пульку со стражниками и оставался в стражницкой на всю ночь. Иногда Прекрасная Дама задерживалась вечером в гостях и приезжала слишком усталой, чтобы принимать Рыцаря. Дама больше не плакала, а Рыцарь не чувствовал себя обязанным каждый день сочинять для нее мадригалы. Их устраивало то, что в другом каждый находил сочувствующую и любящую душу. Поэтому жили они очень просто. Вы же знаете, что мужчины - очень просты.

Алла Высоколова