Я сидела за завтраком и с удовольствием смотрела на удивительно аппетитное пирожное - чудесную корзиночку из сладкого теста, наполненную засахарёнными фруктами, воздушными взбитыми сливками, шоколадом и посыпанную миндалём. Покупатели моей кондитерской просто в восторге от этого маленького шедевра. Сладкоежкой я была с детства и с детства же лелеяла мечту - открыть свою собственную кондитерскую. И теперь, когда, эта мечта стала реальностью, я не только сама наслаждаюсь любимыми вкусностями, но и радую ими других. На моей фигуре увлечение сладостями, впрочем, никак не отражается.

Каждое утро я выпиваю чашечку кофе и съедаю своё любимое пирожное, которое мне присылают из кондитерской. Предвкушая удовольствие от восхитительного вкуса, я взяла пирожное с блюдечка и уже собралась откусить кусочек, как вдруг мне на колени прыгнула моя любимица - белоснежная персидская кошка Маркиза. От толчка пирожное выскользнуло у меня из руки и упало на блузку, а с блузки - на пол. Настроение мгновенно испортилось. Хорошенькое начало дня! Мало того, что мне не удалось съесть любимое лакомство, так еще и испорчена новая блузка. Столкнув с колен Маркизу, я уныло поплелась в спальню переодеваться. Выбрала другую блузку, подкрасила губы. Невольно засмотревшись на своё отражение в зеркале, улыбнулась самой себе. Как всё-таки здорово жить, когда ты красива и богата! Подумаешь блузка, или пирожное! Не стану больше расстраиваться из-за таких мелочей.

Я отвернулась от зеркальной дверцы шкафа и, вспомнив, что нужно убрать с пола упавшее пирожное, прошла в кухню. Пирожного на полу не было. Догадавшись, кто им успел полакомиться, я перевела взгляд на Маркизу. Кошка лежала в какой-то странной, непривычной позе. Подойдя поближе и осмотрев любимицу, я так и обмерла: Маркиза была мертва! Отчего же, что случилось с бедным животным?! На этот вопрос я не могла найти ответа.

Можно себе представить, в каком настроении я пришла на работу. Моя правая рука, управляющая кондитерской Зоя, прямо застыла, увидев меня такой опечаленной и подавленной. Я вкратце рассказала Зое о том, что произошло, она посочувствовала мне и постаралась утешить. Мне всегда нравилась эта спокойная, милая женщина, и к тому же просто незаменимый работник. Я давно привыкла воспринимать её скорее как подругу, чем как подчинённую, и часто делилась с ней своими радостями и печалями.

Я села за стол. Работать не хотелось. Увидев на Зоином столе только что пришедшую почту, я подумала: дай-ка просмотрю письма, это поможет мне настроиться на рабочий лад. Я встала и направилась к столу управляющей. От внезапного грохота за спиной меня чуть удар не хватил. Я обернулась Моя кондитерская находиться в милом, довольно старом здании в центре города и потолки во многих помещениях украшены красивой лепкой. И довольно большой кусок этой самой лепки теперь покоился на том самом месте, где секунду назад сидела я. Лепка тяжёлая, старинная. И если бы я не встала взять конверты, вполне возможно, что меня уже не было бы в живых. Вот так какие-то письма могут спасти человеку жизнь.

Вошло несколько сотрудников кондитерской и с ними Зоя. Они, очевидно, услышали шум. Я попросила навести в помещении порядок. Мною вдруг овладела жуткая слабость, ноги подкашивались. Опустившись в одно из кресел для посетителей, я попыталась прийти в себя. Сначала внезапно погибла моя любимая кошка, потом на волоске от смерти оказалась я сама. Такие потрясения кого угодно выбьют из колеи. И всё же странно: почему вдруг ни с того ни с сего упал этот кусок лепки? Да, дом старый, но до сих пор ничего нам на головы не валилось, к тому же не так давно был сделан капитальный ремонт. Придётся обсудить это с бригадой строителей, которые делали нам ремонт, а заодно и попросить их проверить всю лепку в наших помещениях. Не знаю, сколько времени я так просидела, но когда очнулась от раздумий, то увидела, что в комнате не осталось и следа от недавнего катаклизма: кусок лепки исчез, пыль и посыпавшиеся мелкие осколки убраны. Тем не менее, я всё равно не могла решиться сесть за собственный стол. Придя к совершенно очевидному выводу, что работать всё равно не смогу, я решила пройтись по магазинам, которые размещены тут же на центральной улице, рядом с моей кондитерской. Меня, как и многих других женщин, шопинг всегда успокаивает. Проверенное средство как всегда не подвело: когда я подходила к своей машине, припаркованной на стоянке, чувствовала себе уже почти как нормальный человек. Пакеты с покупками очень мешали мне отыскать в сумочке ключи от машины. Ну наконец, вот они! Я поворачиваюсь к машине и вдруг замечаю, что прямо на меня на большой скорости несётся темно-синий "Опель". Выронив из рук пакеты, которыми была нагружена, я чудом успела вскочить на капот собственной машины. Даже не затормозив, "Опель" пронёсся мимо. Водителя я толком не рассмотрела, какой то тип в шляпе и тёмных очках.

Домой я ехала в состоянии, близком к панике. Похоже, мною овладел самый настоящий животный страх. Сначала гибнет моя кошка. А может, на её месте должна была быть я? Кусок стены, чуть не свалившийся мне на голову. А теперь ещё эта машина, явно пытавшаяся меня сбить. Нет, это невозможно. Не верю, что кто-то мог пытаться меня убить!

К счастью, муж был уже дома. Красавец и известный в нашем городе бизнесмен, любимый был ещё одной моей законной гордостью. Упав в объятия родного человека, я рассказала ему обо всех событиях этого ужасного, кошмарного дня.
-Ладушка, - сказал мой любимый. Моему имени Влада он предпочитает более ласковый вариант.- Всё это очень странно и подозрительно. Я этого так не оставлю и постараюсь разобраться во всём в кратчайший срок. А пока один из моих людей будет присматривать за тобой.

Оглядываясь назад, я удивляюсь, как мне удалось остаться в живых и при этом не сойти с ума. Попытки лишить меня жизни продолжались. Еще два раза меня снова пытались сбить машиной. Один раз на улице мне в туфлю попал камешек. Я наклонилась, чтобы вытащить его, и вдруг заметила, что какой-то верзила целится мне прямо в голову огромным камнем. Чудом мне удалось увернуться. Какая-то злая сила явно охотилась за мной. Я чувствовала себя настоящим загнанным зверем, но не имела никакого понятия ни о причине всех этих покушений, ни о том, от кого они могут исходить.

Какой бы страшной ни была вся эта история, ее развязка стала для меня едва ли не самым большим ударом. Однажды вечером, муж положил мне на колени черную кожаную папку и торжественно сообщил, что моя зловредная тень изобличена и обезврежена. Я была совершенно потрясена.
-Что это за папка?- спросила я.
-Это отчёт детективного агентства, которому я поручил разобраться в этой грязной истории. А в том, что она действительно грязная, ты сейчас убедишься.

Я раскрыла папку. Документы из моей кондитерской, к чему они тут? Пакетик с каким-то сыпучим белым веществом. Фотографии мужчины в шляпе и очках, сидящего в автомобиле. Впрочем, мужчины ли? Лицо прикрыто очками, шляпой и поднятым воротником чёрного пальто, но маленькие изящные губы и прямой аккуратный нос хорошо видны. И хотя фото явно сделано с большого расстояния, видимые фрагменты лица заставляют сомневаться, что их владелец принадлежит к сильному полу. Сейчас я это заметила без труда, но за те короткие мгновения, когда на меня с большой скоростью мчалась машина, заметить это было невозможно. А это что за документ? Протокол исследования останков кошки? Моей Маркизы? Из протокола следовало, что кошка съела такое количество яда, которого хватило бы на отравление всего кошачьего населения города. Яд содержался в пирожном, которое должна была съесть я. Моя кондитерская. Неужели этот злой гений был из моей кондитерской? Впрочем, почему этот, ведь уже ясно, что злоумышленник был женщиной. Несмотря на сильное потрясение, я взяла себя в руки и внимательно изучила документацию из кондитерской. И тут мне всё стало ясно.

Я подняла глаза на мужа. Он молча сидел и смотрел на меня.
-И она пыталась меня убить из-за того, что обворовывала меня? И боялась, что я рано или поздно об этом узнаю?
-Да, из-за этого тоже, но не только. Ты столь безгранично доверяла ей, так восхищалась её исполнительностью и преданностью. Твоя блестящая деловая интуиция и талант в привлечении клиентов обеспечили прибыльность кондитерской, но признайся, ты ведь не очень опытна в делопроизводстве и бухгалтерии. А она на этом собаку съела. Так что она практически без всякого риска обворовывала тебя многие годы и ты, скорее всего, так и не вывела бы её на чистую воду. Но Зоя отчаянно, болезненно завидовала тебе: твоей красоте, твоему успеху, а также тому, что у тебя такой муж. Она несколько раз пыталась обольстить меня, но я ясно и чётко дал ей понять, что ее поползновения неприятны и совершенно для неё бесперспективны. Очевидно, она надеялась, что после твоей смерти я стану более податливым к её чарам. Ей так надоело быть всё время на вторых ролях, довольствоваться ролью помощницы, подруги и правой руки, быть только наблюдателем и помощником на чужом празднике жизни, что, в конце концов, она не выдержала и решила действовать. Она так хотела из серенькой трудолюбивой мышки превратиться в королеву и хозяйку, что не останавливалась ни перед чем. Один Бог знает, откуда взялось столько жестокости, безжалостности и напора у этой тихой интеллигентной женщины! А какая выдержка! Она улыбалась тебе, а сама незаметно перехватила коробку с пирожными, запакованную продавцом и предназначенную тебе, и начинила пирожные ядом. Она с детства обожала бабочек и у неё имеется очень неплохая коллекция, не правда ли? Сколько изъявлений восторга по поводу этой коллекции я выслушал от тебя! А знаешь ли ты, что для умерщвления насекомых часто используют цианистый калий? И у неё в квартире его нашли, хотя он был очень ловко припрятан в полом каблуке старой туфли. Но все её усилия пропали даром, как и лошадиная порция яда. Её жертвой стало всего лишь несчастное животное. Чего ей стоило выдержать такой удар, когда она увидела тебя живой и невредимой на пороге кондитерской! А ты восхищалась её умением сочувствовать, заметив, как она замерла и изменилась лицом, увидев тебя, опечаленную и потрясённую внезапной гибелью любимой кошки. И ведь она утешала тебя, зная, что на месте кошки должна была быть ты! А как ловко она расшатала кусок лепки над твоим столом! Но ей опять не повезло. И тогда она решила действовать наверняка. Она переоделась мужчиной, взяла напрокат машину и попыталась тебя сбить. Потом наняла бандита, который бросил в тебя камень. Бандита схватил мой охранник, но от него так и не удалось добиться ответа, кто его подослал. Очевидно, ему хорошо заплатили за молчание. Сколько раз она пыталась тебя убить, а целое детективное агентство лишь с большим трудом напало на ёе след. Да, в уме этой женщине не откажешь, недаром она столько лет была успешной управляющей процветающего предприятия! В случае, если бы ей удалось сделать свое чёрное дело, было бы очень трудно доказать, что имело место убийство. Врачи редко производят вскрытие, если человек умер в своём доме. Упавший кусок лепки можно легко списать на халатность строителей. А с машиной, взятой напрокат на чужие документы и вовсе никаких проблем: доказать её причастность к этому крайне затруднительно. И, хотя убийство, слава Богу, так и не было осуществлено, детективное агентство передаст все материалы этого дела в правоохранительные органы. Их наверняка заинтересуют хищения, подлог, подделка документов, многочисленные попытки убийства и другие столь же невинные развлечения твоей преданной и интеллигентной подчинённой. И они без сомнения наградят ёе старания соответствующим сроком. А местом, где она проведёт ближайшие годы своей жизни, вряд ли будет модная кондитерская в центре города. Знаешь, мне кажется, тебе совершенно необходимо сделать две вещи: подыскать новую управляющую и… поставить большую свечу своему Ангелу-Хранителю.

Я не нашлась, что возразить любимому.

Елена Бучик